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William Draper Harkins
#1
William Draper Harkins
(Titusville, 1873 - Chicago, 1951) Físico nuclear estadounidense. Fue profesor de química en la Universidad de Montana entre 1900 y 1912, y obtuvo el título de Doctor en 1908 en la Universidad de Stanford (California). En 1912 se trasladó a la Universidad de Chicago, donde transcurrió el resto de su labor profesional. Investigó la teoría atómica, en particular los aspectos referentes a la radiactividad nuclear. Entre los conceptos que introdujo en esta ciencia, merece destacarse la posibilidad de reacción química (que llamó de transmutación) entre el hidrógeno y el helio, con el que se elaboró el primer mecanismo de fusión nuclear.
También son importantes su deducción de la existencia del neutrón (1920), nombre del que fue creador, así como el concepto de energía de ligadura entre protones y neutrones y la predicción de la existencia de agua pesada (compuesta por deuterio, el isótopo pesado del hidrógeno). Los procesos de fusión entre hidrógeno y helio le llevaron a concluir, correctamente, que la fusión de átomos de hidrógeno y la consiguiente producción de helio eran el mecanismo generador de energía en el Sol y las estrellas.
Elaboró asimismo uno de los primeros modelos cosmológicos que trata de explicar la abundancia en el universo de cada uno de los elementos químicos. Entre sus obras, cabe señalar su obra póstuma The physical chemistry of surface films (1952).
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