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Val Logsdon Fitch
#1
Val Logsdon Fitch
(Merriman, 1923) Físico estadounidense cuyos experimentos, realizados con James W. Cronin y otros colaboradores, demostraron que ciertas leyes de simetría consideradas como fundamentales hasta 1964 no se verificaban en algunos procesos del mundo subatómico. Por las profundas implicaciones de este descubrimiento, recibió en 1980, junto con James W. Cronin, el premio Nobel de Física.
Val Fitch estudió la desintegración de las llamadas partículas extrañas y, en especial, de los mesones K, hasta que su interés se centró en los mesones-K neutros y, a lo largo de los años sesenta, en colaboración con Cronin y otros científicos, llevó a cabo una serie de experimentos en los que se demostró que estas partículas subatómicas a veces se desintegran a través de procesos que violan la simetría CP, es decir, procesos a los que tras aplicarles las operaciones de simetría inversión espacial más conjugación de carga se obtienen otros procesos que no pueden suceder. Esta rotura de simetría implicaba una violación de la simetría temporal, es decir, implicaba que el tiempo no siempre es reversible a escala subatómica, como se había supuesto hasta la fecha.
Después de cursar la educación secundaria en institutos públicos de Nebraska, Fitch fue reclutado por la Armada de Estados Unidos durante la Segunda Guerra Mundial y destinado al laboratorio de Los Álamos, en Nuevo México, para trabajar en el proyecto Manhattan, lo que influyó de forma fundamental en su educación pues, durante los tres años que trabajó allí como técnico, aprendió las técnicas de la Física experimental y tuvo oportunidad de conocer a figuras destacadas en el campo de la Física: a universidad tuvo como profesores a físicos destacados como Enrico Fermi, Bohr, Chadwick, Rabi y otros.
Al acabar la guerra su jefe en Los Álamos le ofreció un puesto en la Universidad de Cornell, pero en esos momentos Fitch aún no era licenciado por lo que, en lugar de a Cornell, acudió a la Universidad McGill a obtener el título y, más tarde, a la de Columbia, donde se doctoró bajo la dirección de Jim Rainwater. Después de realizar su tesis doctoral en la Universidad de Columbia sobre el espectro de los átomos muónicos, acepta un puesto en la Universidad de Princeton y empieza a estudiar los mesones K. Fruto de estas investigaciones fue el citado descubrimiento, conjuntamente con James W. Cronin, de que en ciertas ocasiones los mesones K neutros no respetaban la simetría CP, simetría que, después del descubrimiento en 1956 de la violación de la simetría de paridad por parte de T.D. Lee y C. D. Yang, se consideraba una ley fundamental de la Física.
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