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Thomas Midgley
#1
Thomas Midgley
(Beaver Falls, 1889 - Worthington, 1944) Químico e inventor estadounidense que descubrió diversos compuestos químicos para su aplicación en la industria. Hijo de un inventor que despertó en él el interés por la investigación científica, cursó estudios de ingeniería mecánica en la Universidad de Cornell, en la que se graduó en 1911. Tras ejercer varios oficios, en 1916 fue contratado por la compañía Dayton Engineering Laboratories, o DELCO, fundada por Charles Kettering, integrada después en General Motors.
Durante la I Guerra Mundial desarrolló el sistema de control del primer proyectil aéreo autopropulsado. En 1921, mediante experimentaciones con elementos de la tabla periódica, formó el tetraetilo de plomo, líquido con poder antidetonante que le hacía muy apropiado como aditivo para combustible en los motores de combustión, ya que aumentaba la compresión sin riesgo alguno de explosión; con el objetivo de comercializarlo, se creó la Ethyl Gasoline Corporation, de la que Midgley fue nombrado vicepresidente en 1923.
En la década de 1920 trabajó en la elaboración de un gas para los sistemas de refrigeración que no fuese tóxico ni inflamable, propiedades que halló en los clorofluorocarbonos. Descubrió que este tipo de compuestos, además de volatilizarse fácilmente, lo que les convertía en adecuados fluidos refrigerantes, eran muy estables, al contrario que los compuestos utilizados hasta entonces (anhídrido sulfuroso, clorometano y amoníaco).
En 1930 realizó una demostración de las cualidades del primero de estos gases, el diclorurofluormetano, más conocido por el nombre comercial de "Freón 12", ante la Sociedad Química Americana. Posteriormente el freón encontró otras aplicaciones, en especial como propulsor de aerosoles, hasta que a finales del siglo XX se descubrió que dañaba la capa de ozono.
En 1930 fue nombrado vicepresidente de Kinetic Chemicals y, en 1933, director de la Ethyl-Dow Chemical Company. Desde 1940 hasta 1944 fue director de la Fundación para la Investigación de la Universidad de Ohio. Durante la II Guerra Mundial fue llamado por el gobierno para trabajar en el Comité de Investigación de la Defensa Nacional. También destacó por su investigación sobre la composición del caucho natural y artificial, así como por el desarrollo de un catalizador químico. Inventor prolífico, llegó a registrar 117 patentes, incluido un sistema para poder desenvolverse por sí mismo cuando en 1940 quedó inválido a causa de la poliomelitis.
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