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Jan Ingenhousz
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Jan Ingenhousz
[Image: ingenhousz.jpg]
(Johannes o Jan Ingenhousz; Breda, 1730 - Bowood, 1799) Fisiólogo y químico holandés, descubridor del proceso de la fotosíntesis en vegetales, por el cual las plantas, en presencia de luz, elaboran sustancias orgánicas a partir de otras sustancias inorgánicas, y liberan oxígeno a la atmósfera durante el proceso.
Hijo de un comerciante de cuero, se animó a estudiar medicina alentado por un prestigioso médico británico, John Pringle. Estudió en su ciudad natal, también en Leiden, y posteriormente completó estudios en París y Edimburgo, para volver nuevamente a Breda, donde trabajó como médico en una consulta privada.
Posteriormente se instaló en Inglaterra y trabajó en un hospital, en el cual puso en práctica unas medidas para evitar epidemias de viruela, que consistían en inocular a los pacientes con pequeñas cantidades del virus vivo y sin modificar. En 1768 se trasladó a Viena para practicar dicha inoculación a la familia real austríaca, y poco después ejerció como médico de la corte, cargo que ocupó durante más de diez años.
Después de su estancia en Austria regresó a Londres, y aquí Ingenhousz comenzó a interesarse por el oxígeno producido por las plantas. El gas había sido descubierto en 1774 por Joseph Priestley y ambos observaron que las plantas verdes desprenden oxígeno y necesitan luz para crecer.
Ingenhousz ideó una serie de procedimientos y realizó cientos de experimentos para medir la cantidad de oxígeno consumida y desprendida por las plantas en el proceso de respiración, y en 1779 demostró que las plantas eliminan dióxido de carbono (CO2) en la oscuridad. Además, comprobó que la cantidad de oxígeno desprendida durante el día era menor que la cantidad de CO2 desprendida durante la noche; y es que la fotosíntesis permite a la planta utilizar el CO2 para crecer.
Uno de sus experimentos consistió en demostrar que cuando las plantas se sumergen en agua emiten pequeñas burbujitas, y dedujo que la causa de este fenómeno era indirectamente la luz solar. Varias publicaciones registran sus resultados: Experiments Upon Vegetables, Discovering Their Great Power of Purifying the Common Air in Sunshine e Injuring It in the Shade and at Night.
Sus trabajos establecieron los fundamentos necesarios para que posteriormente se determinaran con precisión todos los pasos de la fotosíntesis. Por otra parte, perfeccionó en 1766 un aparato para generar grandes cantidades de electricidad estática. Y, en 1789, realizó las primeras mediciones cuantitativas sobre la conducción o propagación del calor en los cuerpos metálicos.
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