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Christian Boehmer Anfinsen
#1
Christian Boehmer Anfinsen
(Monessen, 1916 - Randallstown, 1995) Bioquímico norteamericano que recibió el premio Nobel de Química de 1972 por sus aportaciones sobre la estructura química y la actividad de las enzimas. Hijo de inmigrantes noruegos, tuvo una educación muy influida por la lengua y la cultura noruega. Desde 1933 cursó estudios de química en la Universidad de Swarthmore y en 1937 se licenció en Ciencias Químicas; posteriormente se especializó en la Universidad de Pensilvania, donde realizó un Master en Química Orgánica, mientras servía como instructor auxiliar.
En 1939 le fue concedida una beca por la American Scandinavian Foundation para trabajar en el Carlsberg Laboratory de Copenhague, con el objeto de desarrollar nuevos métodos de análisis enzimáticos; sin embargo, los efectos de la Segunda Guerra Mundial crearon un ambiente poco favorable para su estancia allí, y regresó a Estados Unidos un año después. En 1941 recibió otra beca para realizar una tesis doctoral sobre estudios histoquímicos de la retina, que desarrolló en el Departamento de Química Biológica del Harvard Medical School, y ese mismo año se casó con su primera esposa, de la que luego se divorciaría en 1978, para volver a casarse un año después y convertirse al judaísmo ortodoxo. En 1943 se doctoró en Bioquímica y permaneció en Harvard como profesor de Química Biológica hasta 1950.
En este último año, Anfinsen pasó a trabajar en el National Heart Institute y durante varios años, hasta 1962, fue Jefe del Laboratorio de Fisiología Celular y Metabolismo de Bethesda, en Maryland. Durante este periodo, Anfinsen pasó nuevamente por el Laboratorio de Carlsberg, en Copenhague, y por el Instituto Weizmann de la Ciencia, en Israel, permaneciendo un año en cada lugar. En esos años, Anfinsen desarrolló el "principio termodinámico" que permitía describir el plegamiento de las enzimas; realizó diversos descubrimientos relacionados con la forma y la actividad de las enzimas, y publicó su obra titulada The Molecular Basis of Evolution (1959).
Más tarde, ya como Jefe de Biología Química en el Instituto Nacional de la Artritis y de las Enfermedades Metabólicas de Bethesda (National Institute Arthritis and Metabolic Diseases), donde permaneció hasta 1981, Anfinsen trabajó intensamente en técnicas cromatográficas para la identificación de la secuencia de aminoácidos de varias enzimas.
Recibió el Premio Nobel de Química de 1972, que compartió con sus colegas también estadounidenses Stanford Moore y William Stein, por su contribución al conocimiento de los principios de la estructura química de las proteínas y por sus estudios sobre la actividad catalítica de las enzimas. Un año después de obtener el Nobel realizó también algunos estudios interesantes con interferones. Por otra parte, no deja de ser especialmente interesante su trabajo como redactor y editor de ciertas publicaciones periódicas, sobre todo las correspondientes a la Academia Nacional de las Ciencias.
En 1982 se incorporó al Departamento de Biología de la Universidad Johns Hopkins y fue profesor de Biología hasta 1995. En este departamento investigó muchos aspectos de las bacterias termófilas (aquéllas que se desarrollan a temperaturas extremas, superiores a los 55 ºC). Éste fue uno de sus últimos trabajos, pues en mayo del mismo año sufrió un ataque al corazón que le causó la muerte. Recibió muchos premios y honores, y también se le recuerda por el interés y la preocupación que mostraba en temas sociales de gran importancia, como el desarme nuclear, la protección del medio ambiente o las dificultades que sufrían muchos científicos en otros países.
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